El Señor del penal

Es muy probable que si a cualquier hincha se le pregunta por William McCrum no tendría ni la menor idea sobre quién le están hablando. A pesar de que este nombre es muy poco conocido, este personaje ocupa un lugar importante en la historia del fútbol porque fue el inventor del tiro libre penal o, simplemente, penal, como se lo llama comúnmente.

McCrum era un jugador de fútbol y de cricket de Armagh, un pequeño pueblo de 400 habitantes situado en el condado de Milford, en ese momento Irlanda, hoy perteneciente a Irlanda del Norte, que subsistía a mediados del Siglo XIX gracias a la industria del lino. Master Willie, como se lo conocía en su terruño, era el arquero del Milford Everton Football Club, un modesto equipo que militaba en la liga regional de Belfast, que años más fue la piedra fundamental para la creación a del campeonato irlandés.

Para esa época, mediados de la década de 1880, el fútbol no estaba del todo organizado desde el punto de vista reglamentario y todavía había puntos oscuros. El deporte era considerado simplemente como un pasatiempo practicado por caballeros y nadie imaginaba que se podía cortar a un adversario con una patada desleal o parar adrede un tiro al arco con las manos sin ser el arquero. Pero el juego cada vez se estaba haciendo más duro y violento, en especial cerca de los arcos.

McCrum notó esta situación y comenzó a buscar una alternativa para detener esto. Luego de mucho pensar consideró que una ejecución a metros del arco era una buena opción y lo puso en práctica en los encuentros de su club en el torneo local. Al observar que los resultados obtenidos fueron satisfactorios, el irlandés elevó el proyecto a la Federación Irlandesa en 1890 para que esta la propusiera a la International Football Association Board (IFAB), encargada de regular el reglamento.

Esta proposición cayó muy mal entre los directivos porque pronosticaban que se iba a acabar el juego fluido y que esto era legalizar la trampa, algo muy mal visto dentro de los cánones establecidos, por lo menos en la superficie, por la sociedad Victoriana imperante en ese momento en Gran Bretaña e Irlanda.

Finalmente la idea de McCrum tuvo que aceptarse porque la situación se hacía insostenible, en especial después de un partido por la Copa FA entre el Stoke City y el Notts Country, en el cual un defensor evitó intencionalmente un gol de tiro libre con la mano. Al no haber ninguna sanción al respecto, el árbitro se vio obligado a continuar con el juego normalmente. Después de esta situación, la IFAB aceptó incluir el penal al reglamento, no sin antes pasar por una acalorada discusión en una reunión celebrada en Glasgow (Escocia) el 2 de junio de 1891.

Como muchos otros personajes, McCrum murió sólo, pobre y olvidado. “Era un jugador empedernido. Derrochó la fortuna familiar en los casinos de Montecarlo y se dio a la bebida. Falleció en una pequeña pensión de Armagh, antes de la Navidad de 1932”, recordó su bisnieto Robert McCrum, actual editor literario del semanal británico The Observer.

Esta historia no paso desapercibida en un lugar como Armagh y por eso en agosto del año pasado homenajearon a su coterráneo más famoso. La idea hacía rato que estaba dando vueltas en el aire, pero no se podía concretar porque en el terreno en donde el Milford Everton FC era local había sido adquirido por una empresa inmobiliaria que tenía intenciones de construir. Después de 5 años de negociaciones, finalmente se llegó a buen puerto y se levantó un parque en memoria de Master Willie.
Links relacionados

Mr. McCrum, inventor del penalti (El País de España)
Home of the Penalty Kick
Penalty shoot-outs? Blame my great-grandfather (The Guardian)

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